Personal investigador de la Universidad CEU Cardenal Herrera (CEU UCH) de Valencia, el Instituto de Biomedicina de Valencia (CSIC) y la Universidad Autónoma de Barcelona han detectado el primer caso en el mundo de coronavirus SARS-CoV-2 en una nutria salvaje de río hallada cerca de un embalse en la Comunitat valenciana.

Se trata de un ejemplar de nutria de río euroasiática (Lutra lutra) y este hallazgo, que acaba de publicarse en la revista científica internacional Frontiers in Veterinary Science, supone el primer caso de detección del virus en esta especie salvaje a nivel mundial, según ha informado la CEU UCH.

El contagio de animales silvestres sin interacción con humanos positivos se atribuye al probable contacto con aguas residuales contaminadas en las áreas fluviales que habitan y, por ello, los investigadores insisten en la necesidad de establecer un sistema de vigilancia de este coronavirus en mustélidos silvestres, dado que podrían convertirse en reservorios del virus.

La detección del virus en la nutria salvaje se realizó mediante dos tipos de pruebas PCR diferentes en ARN extraído de la nasofaringe del animal mediante hisopo y del tejido pulmonar y de ganglios linfáticos mediastínicos.

Según Consuelo Rubio, investigadora principal del Grupo en Virología Molecular de la CEU UCH y miembro del equipo autor de este hallazgo, “en la secuenciación del virus, descubrimos cambios que ya habían sido identificados en muestras de pacientes humanos, lo que apunta al origen humano del virus detectado en esta nutria silvestre, aunque su combinación específica era distinta".

"El contagio podría haberse producido por contacto con aguas residuales contaminadas con el virus presentes en la zona fluvial habitada por la nutria”, añade la investigadora.

En la investigación se analizaron muestras procedentes de restos de otras dos nutrias halladas en zonas distantes, que resultaron negativos.

Este equipo investigador también detectó en mayo del año pasado dos casos positivos de coronavirus SARS-CoV-2 en visones americanos silvestres, en dos ríos de la provincia de Castellón, los primeros casos en Europa del virus en animales silvestres, que no habían estado en contacto directo con personas infectadas.

Mutaciones del coronavirus

Ya entonces, en el artículo publicado en la revista Animals, los investigadores plantearon el posible origen del contagio por contacto de estos animales de vida acuática con aguas residuales contaminadas en áreas fluviales.

Según Rubio, “distintas especies animales han estado involucradas en los tres brotes de síndrome respiratorio agudo causados por otros coronavirus en epidemias anteriores en 2005, 2012 y 2019. Pero en relación con la pandemia de SARS-CoV-2, nuestros hallazgos en ejemplares tanto de visones como de nutria ponen de relieve la necesidad es establecer un sistema de vigilancia de este coronavirus en mustélidos silvestres".

"Esto permitiría evaluar el riesgo de que estos animales puedan convertirse en reservorios del SARS-CoV-2, dando lugar a nuevas mutaciones del virus que puedan volver a contagiar a humanos o a otras especies silvestres en caso de contacto con mustélidos contagiados”, añade.

Los autores firmantes de este estudio son los investigadores pertenecientes al Servicio de Análisis, Investigación y Gestión de Animales Silvestres (SAIGAS) de la Facultad de Veterinaria de la Universidad CEU Cardenal Herrera (CEU UCH) Jordi Aguiló, Víctor Lizana, Eva Chillida y Jesús Cardells.

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Han participado también los investigadores del Departamento de Farmacia de la CEU UCH Consuelo Rubio y Miguel Padilla; Elisa Maiques, del Departamento de Ciencias Biomédicas de la CEU UCH; y Vicente Rubio, del Instituto de Biomedicina de Valencia IBV-CSIC.

Los profesores Lizana y Cardells son también miembros del Grupo de Investigación Wildlife Ecology & Health (WE&H) de la Universitat Autònoma de Barcelona (UAB).